Cryosat, il satellite che esplora il ghiaccio, continua a rivelare nuove scoperte

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La missione CryoSat dell'ESA ha rivelato che, negli ultimi sette anni, l'Antartide ha perso un'area di ghiaccio sottomarino delle dimensioni dell'area metropolitana di Londra. Questo perché l'acqua calda dell'oceano sotto i margini fluttuanti del continente sta mangiando il ghiaccio attaccato al fondo del mare.

La maggior parte dei ghiacciai antartici sono immersi nell'oceano profondamente. Il luogo in cui la loro base lascia il mare e inizia a galleggiare è noto come la linea di galleggiamento «grounding line».
Un documento pubblicato su Nature Geoscience descrive come CryoSat è stato utilizzato per mappare il movimento delle grounding line lungo i 16.000 km di costa antartica.
Una ricerca condotta da Hannes Konrad del Center for Polar Observation and Modelling dell'Università britannica di Leeds mostra che tra il 2010 e il 2017 l'Oceano del Sud ha sciolto 1463 km quadrati di ghiaccio sottomarino.
Il team ha tracciato il movimento della grounding line dell'Antartide grazie a CryoSat e ha prodotto la prima mappa completa che mostra come la parte immersa stia perdendo la presa sul fondo marino.
I più grandi cambiamenti si sono verificati nell'Antartide occidentale, dove più di un quinto della calotta di ghiaccio si è ritirata sul fondale marino più velocemente del ritmo della deglaciazione dall'ultima era glaciale.
Sebbene CryoSat sia progettato per misurare i cambiamenti dell'elevazione del ghiaccio, questi possono essere tradotti in movimenti orizzontali sulla linea di messa a terra utilizzando il principio di Archimede, la conoscenza della geometria del ghiacciaio e del fondo marino.
I ricercatori hanno anche trovato un comportamento inaspettato.
Anche se il ritiro del ghiacciaio Thwaites nell'Antartide occidentale è accelerato, il vicino Pine Island Glacier - fino a poco tempo fa uno dei più veloci in ritirata del continente - si è fermato. Questo suggerisce che l'oceano che si scioglie alla sua base si è fermato.
Abbiamo parlato di Cryosat sin dal suo lacio avvenuto 8 anni fa. Ora ancora in orbita per più del doppio della durata prevista, sta ancora misurando con la massima qualità e consente nuove scoperte nella scienza polare.

Consigliamo la lettura dell'articolo "Net retreat of Antarctic glacier grounding lines" di Hannes Konrad, Andrew Shepherd, Lin Gilbert, Anna E. Hogg, Malcolm McMillan, Alan Muir & Thomas Slater
Nature Geosciencevolume 11, pages258–262 (2018) https://www.nature.com/articles/s41561-018-0082-z

(Fonte ESA)


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